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柯尔特公司的发展历程
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塞缪尔·柯尔特的成功始于1836年在美国申请的多弹膛转轮手枪,这款手枪的转轮弹膛可容纳5发(有资料说是6发)枪弹。而当时的主流火器是由1~2 根枪管组成的燧发枪。因此,柯尔特转轮手枪的问世极大地增强了武器的火力。
柯尔特设计转轮武器的灵感源于他当海员时的一个想法。在一次航海中,年轻的柯尔特发现船舶上的绞盘机构与火器的工作原理有相似之处。因此,在航海的空余时间,他将这个想法雕刻成了一组木质转轮。这种转轮原理不仅适用于步枪类的长型武器,也适用佩带在身上的小型武器。
1836年,柯尔特在美国新泽西州的帕德森建立了他的第一个武器制造厂,很快便成为当时美国发展最快的武器制造公司之一。年仅22岁的柯尔特成为公司的首席营运人和产品设计人。很快,柯尔特开发出3种不同类型的转轮手枪 ——口袋型手枪、腰带型手枪和手枪套式大尺寸手枪。与此同时,他还开发了两种步枪:其中一种采用击锤击发,另一种采用杠杆击发。所有型号的枪支都是将火药和枪弹装在转轮的弹膛内,而火帽设计在弹膛的外部。发射时,扣动扳机,击锤撞击火帽。尽管采用这一新原理的武器相较于老式武器有着质的飞跃,但由于当时用户对原有产品的依赖,这些武器出厂后遭遇滞销,好在当时的美国政府购买了少量的杠杆式步枪,但所销售的总数量也不足100支。
1842年,位于帕德森的公司终于难以支撑而倒闭了,于是柯尔特将自己的业务转向向政府销售防水弹药和用于港口防御用的水雷业务,并且还与防水弹药和水雷的发明人莫斯签署了销售协议。
1845年,美国国家骑兵队与德克萨斯州骑警队联手,与当地的印第安人展开了一场激战。在这场战斗中,国家骑兵队与骑警队成功地使用了柯尔特的武器,且大获全胜。这一成功事例给美国作战部的官员们留下了深刻印象。因此,当 1846年墨西哥战争爆发时,美国陆军上尉沃克找到柯尔特,并与之合作,设计了一种威力更大的新型转轮手枪。
新枪设计成功后不出一个星期,美国军械部就定购了数千支,柯尔特将该枪以合作者的名字命名为“沃克”(Walker)转轮手枪。合约虽然签署了,但当时的柯尔特却苦于没有一家自己的生产工厂。于是他求救于易莱·惠特尼。惠特尼有一间坐落在康涅狄格州的工厂,正是在这座工厂里,柯尔特完成了数千支新型手枪的制造并于1847年中期顺利交货。
1851年,柯尔特着手做了两件对他未来事业发展举足轻重的事情。一是在英格兰开办了工厂,该事件之所以非同寻常,是因为这是美国制造业史上第一次在英格兰开办工厂,因此大大提升了柯尔特的威望。另外一件事是他在美国哈特福德(康涅狄格州府所在地)购买了一块草场建设厂房,由于该草场距康涅狄格河岸不远,常常受到洪水侵袭,为了免遭洪水攻击,柯尔特修建了2英里(3218m)长的堤防。1855年,厂房建成并开始投入生产。
柯尔特为这座工厂倾力配置了当时可以搞到的最先进的机械加工设备,开工的第一年,就生产出5000支质量优良的手枪。此后,他不失时机地更新设备,更新率达到80%。到20世纪中叶,工厂生产的产品已达到了很高的一致性。
与此同时,柯尔特还做了件颇具超前意识的举动。他在哈特福德工厂厂房顶部设计了一个形状非常奇特像洋葱的圆形屋顶,并用青铜铸造了一个奔驰的小马肖像(colt也是小马的意思)。如此张扬的形象设计在当地引起了轰动,而柯尔特这样做正是为了引起当地居民以及外来游客对这座建筑的注意,也就可以引起人们对柯尔特公司的关注,用时下的话说,即柯尔特采用了十分新奇的品牌推销策略。
1855年,柯尔特在康涅狄格州成立了柯尔特专利火器制造公司,并且发行了10000股股份,其中他自己持有大部分股份,另外的股份分给了其他商业伙伴。 1856年,柯尔特公司已经达到了每天150支枪的产量,产品已遍布世界各地,并以优异的质量和精湛的技艺赢得了极高的声誉,柯尔特本人也一跃成为当时美国十大商业富豪之一。康涅狄格州政府为了表彰他对政府的支持,授予其荣誉称号。
随着各界对柯尔特武器需求的增长,柯尔特在武器赠品和展示武器上都雕刻上精美图案,并镶嵌价值不菲的金银装饰。其实,柯尔特一直偏爱在武器上进行雕刻和镶嵌金银饰条,正是由于这一特点及其上乘的质量,使得柯尔特武器成为当时赠送国家元首礼品的首选。
柯尔特公司在武器销售上采取了多种渠道:一是通过代理人方式;二是将产品批发给批发商,批发商再销售到各地零售店;第三种途径是在纽约和伦敦设立了销售办事处。此外,公司销售部还接受来自富豪、名人等的直接定购。这种营销之道得到后来商业界的极大推崇,并且公认柯尔特是美国最早有效实行营销运作的制造商之一。
1860年,美国内战爆发前夕,武器需求迅速增加,柯尔特不断将武器发送给美国南部地区的联合部队,只要部队需要,就做到尽快发货。到1861年底,柯尔特公司始终满负荷运转。
1862年1月10日,塞缪尔·柯尔特不幸英年早逝,年仅47岁,但是在他有生之年生产的武器却超过40万支。他的不动产价值1500万美元,相当于1990年代的3亿美元,可谓首屈一指的大富豪。 柯尔特去世后,公司由其遗孀和家人接管。在柯尔特夫人及家人掌管期间,发生了一系列重大事件。
1864年,柯尔特公司和临近的一些办公室遭遇火灾,之后的三年,除了组装军用产品外,公司一直处于停产状态。这一期间柯尔特公司主要是改装了数以千计的单动军用武器的击发机构,使之能发射中心发火式枪弹。这种单动军用武器销售非常成功,并成为美国家喻户晓的“赢得西部战事的枪”(the gun that won the West)。后来柯尔特夫人决定重建柯尔特公司,并且要求新建的工厂一定要尽可能地防火。
1867年,柯尔特公司开始生产加特林机枪。这种机枪用手摇动曲柄旋转,带动6~10根枪管转动,并通过枪尾外部的供弹机构供弹。1872年,公司开始生产它的第一款现代意义的转轮手枪——这就是著名的M1873单动军用转轮手枪,该枪发射自带底火的金属弹壳枪弹。到了1941年初,柯尔特公司已生产了超过 35万支不同口径的M1873单动转轮手枪,其中4万支是由政府订购的0.45英寸口径的型号。
柯尔特公司的生产范围继续扩大,到1880年,公司产品从尺寸较小的德林杰比赛型手枪到较大型的霰弹枪,还有大量的各种口径的双动转轮手枪、单动转轮手枪和唧筒式步枪以及转管机枪。虽然这时的柯尔特公司成绩斐然,但也面对着诸多强大的竞争对手。其中史密斯-韦森公司是手枪类的最大竞争对手;而步枪和霰弹枪的竞争对手则是雷明顿和温彻斯特公司;当然,在机枪生产方面,当时美国的任何一家公司都还不能与柯尔特公司匹敌。
1891年初,柯尔特公司开始生产勃朗宁设计的水冷式机枪,1897年交付美国海军使用,并在美国与西班牙的战争中发挥了重要作用。该枪的生产使得柯尔特公司与勃朗宁建立了长期的互利互惠关系,包括生产勃朗宁机枪和著名的勃朗宁自动步枪(BAR)以及柯尔特0.45英寸口径的半自动手枪(M1911/M1911A1)等。同时,柯尔特公司还将此类武器推广到民用市场,并取得了极大成功。
1901~1955年的54年间,柯尔特公司面临了当时所有武器公司共同面对的问题。如战争期间武器需求量急速增加,而在每次战争结束后,武器需求又急速减少,这就要求企业能快速转换产品以求生存。面对这种错综复杂的局面,柯尔特公司成功应对。1942年,柯尔特公司的雇员已达到15000人之多,战争期间公司大力生产武器,而战争结束后,公司立刻采取产品多样化策略,生产多种类型的机械,如印刷机、票证冲孔机、塑料制品机以及洗碗机等。不过,自二战的最后一年开始,由于战争对武器需求逐渐减少以及公司设备日趋陈旧,导致公司的生产业绩开始下滑,这一状况使得美国政府对柯尔特公司的管理水准渐至失去信任。
1955年,公司业绩继续下滑,帐面出现亏损,每月的订单逐渐下降,原有的一些订单也在取消。面对这种情况,柯尔特公司管理层决定寻找合作者。同年9 月,利奥波德·D. 修波斯泰(Leopold D. Silberstein)公司提出与柯尔特公司合作。该公司隶属佩恩-德克萨斯集团公司。合作后的柯尔特公司成为该集团独立控股的附属公司。
1955年推出著名的蟒蛇(Python)左轮手枪,在70-80年代为美国执法单位大量装备。这种左轮枪以做工精细,性能实用可靠而著名。随着现代执法单位和军队装备自动手枪的风潮,蟒蛇现在已经退役并在1993年停产,但它依然是收藏家和枪械迷的爱物。现在想要弄一把蟒蛇,只能通过2手渠道或者高价向厂商定购,零售价超过1000美元。
1960年对于柯尔特公司来说具有里程碑意义,这一年公司引进了AR15半自动步枪的生产线,紧接着又引进了M16自动步枪。在越南战争期间,美国政府对柯尔特公司提出了为军队提供武器的要求。
1964年,公司发生了重大变化,母公司再次重组,虽然柯尔特公司的发展步履维艰,但始终以积极的进取精神开拓市场,先后引进了夏普斯步枪、索尔步枪和黑火药的再生产业务。同时,公司根据武器雕刻业务的需求,不断扩充雕刻人员。
1984年,柯尔特公司引进了M1911A1手枪的生产线。但同年美国军方撤装M1911A1手枪的决定使柯尔特公司受到了意外打击。
1988年,柯尔特公司又失去了美国政府订购M16步枪的合同,这对于公司来说无异于灾难性打击。1989年,柯尔特公司宣布旗下的大部分资产转卖给霍丁公司。1990年,霍丁公司又将其出售给康涅狄格州的私人投资商,并重新命名为柯尔特制造公司。新柯尔特公司开始生产双鹰双动手枪、阿南康达0.44英寸马格努姆双动转轮手枪以及运动步枪。
1994年,柯尔特公司获得了为美国军方和联合特种部队生产将近1 9000支M4卡宾枪的合同。为此公司在原厂房的西部建设了新厂房,同时关闭了原来哈特福德的厂房。当年9月,一批新投资人购买了柯尔特公司,从此,公司摆脱了破产困境。
1995年,柯尔特公司推出了一款名为“最后的枪(The Last Gun)” 的单动军用枪,这是一款精心镌刻并以金饰镶嵌代表柯尔特武器家族声望的传统武器。这一年,公司还生产了多种新产品,可谓生产颇丰。 此时的柯尔特公司作为行业的引领者,开始和美国国家司法协会合作开发 “智能枪”(只有持枪本人扣动扳机才能实现击发的枪)。1996年,柯尔特公司再次开辟新战线,与专业的牛仔协会联手,精心设计了一款称为“传奇”(The Legend)的单动军用转轮手枪,并推向市场。最近几年,柯尔特公司不断引进新的生产线,生产的产品多种多样,行业领导地位再次得到巩固。
尽管时代几经变迁,但塞缪尔·柯尔特以及他一手创办的柯尔特公司曾带给轻武器业界巨大的影响,这种影响力至今仍未消失,并将持续下去

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